USSR: Red Army Cavalry Swords! (12.5.2022) 

Officer’s ‘Shashkakh’ 1909

Translator’s Note: Following on from my article regarding the use of ‘Pikes‘ (or ‘lances’) by the Red Army Cavalry – it appears that only the front ranks of the Cavalry was armed with a pike – whilst the soldiers (or ‘Troopers‘) massed in the ranks of horses behind were armed with swords! Of course, there is the added complication that ALL Cavalry Officers above a certain rank would carry a sword regardless of where they were positioned in the Cavalry formation. The Pike-men would thunder into the front ranks of the enemy – causing substantial (material) damage with the spear they were carrying and the weight of the horse they were riding! Following on behind would be the subsequent ranks of horsemen all brandishing swords of around 32-inches in length, and sharp on one-side of the curved-blade! These swords could be ‘sliced’ through the air – with the ‘cut’ made more vicious by the momentum and weight of the galloping horse – or held point-forward or with the cutting-edge facing the enemy so that the fast-moving horse would literally ‘drag’ the blade through any living enemy it happened to it! In 1924, according to the Soviet Archives, the Soviet Government ordered that all the regular ‘troopers’ in the Red Army Cavalry should use the ‘pike’ (or ‘lance’) instead of the sword (except for Officers of a certain status). This would suggest that the pike replaced the sword for the majority of Red Army Cavalrymen (with the sword becoming the sole property of the Officer ranks)! As to whether this change was effective is a matter of further research (as many ordinary Red Army soldiers may well have continued to use a sword). Despite Western misrepresentation of the USSR – there was definitely a lack of ‘force’ or ‘compulsion’ within the Socialist military of the Soviet State – as the details of this article suggests. Cavalry operated like this, or in versions similar to this, for thousands of years before the advent of modern warfare. It is remarkable to consider that although the Red Army Cavalry were issued were ‘Carbines’ in 1941, this was not before massed men on horses had launched traditional Cavalry charges against the Nazi German Army as it moved into the USSR from June 22nd onwards, in 1941! Indeed, the 6th and 36th Divisions of Red Army Cavalry were literally ‘wiped-out’ as every man and horse was lost when they ‘charged’ at advancing Nazi Germany tanks in West Ukraine at the very beginning of the Great Patriotic War (1941-1945)! ACW (12.5.2022)

The presence of ‘edged’ weapons used in warfare during the second half of the 20th century – almost disappeared! This is why a sabre, or even a pike (or ‘lance’) for contemporary populations, is considered an ‘archaic’ weapon that casts the mind back to the distant past – often involving knights and castles! However, even during the First World War, edged weapons played a significant role on the battlefields, and in Russia – thanks to the traditions of the Cossacks – such weapons lasted as a combat tool well into 1945! This is why this article investigates the use of sabres and ‘shashkakh’ or ‘long, curved, single-edged’ swords as used by the Soviet Red Army and Cavalry! 

Hilts of Soviet ‘Shashkakh’ Given as Awards – the ‘Standard’ 1927 Model (right) and Soviet ‘Standard’ 1940 Model (left)

Despite the fact that the Red Army, (created in 1918), was essentially an “Army” structure inherited from Czarist times. By the beginning of the Russian Civil War (1918-1921), the Red Army was made-up of a disparate collection of Partisan Detachments – all comprised of various degrees of organization. The ‘new’ Red Army picked up everything that could be found and made good use of it – including many different types of weapons and even uniforms! Therefore, if the waist belts of soldiers, Commanders, and other military exponents of that time are examined, a variety of sabres, ‘that is, the ’ and broadswords will be found, similar to the weapons carried by renaissance-era pirates! Simple soldier’s sabres of mass production, intricately crafted Caucasian and Bukhara sabres and even premium “St George” sabres were common, often carrying scratched-out monarchist symbols! The Commanders tried to use what was better constructed – there were no insignia in the early Red Army, and the fine artwork of a sabre carried on a belt immediately communicated the Red Army status of a soldier. However, sabres presented as ‘awards’ were often beautiful in appearance but not very practical or effective in combat – a fact which led to Red Army Cavalry making use of better-constructed and battle-proven swords being chosen! This explains why the Red Army Cavalry Officers often made use of the Dragoon soldier’s ‘curved’ shashkakh sword (1881 Model), whilst the lower ranks of the Red Army Cavalry often used the Cossack ‘shashkakh’ as their weapon of choice (that is, the 1881 Model).  

Soviet ‘Shashkakh’ 1927 Model

From January 1919, the Revolutionary Military Council of the Soviet Republic made an attempt to have the ‘shashkakh’ sword used only in the service of the Command Staff within Cavalry Units, and for everyone else to carry only a type of ‘dirk’ (or ‘short-stabbing’ straight-blade). It was allowed to leave ‘shashkakh’ only in the hands of those Cavalry Units in which horsemen and combatants were placed – who reported directly to State Authorities: that is all Command Staff and some (‘Special’) Red Army soldiers. 

Due to the egalitarian nature of the ‘new’ Red Army, the above-described Government ‘Order’ was ‘ignored’ – as there was no direct way of enforcing it! Although this ‘Order’ was read-out and made-known through the entire Red Army structure – many of the ordinary soldiers simply carried-on wearing their ‘shashkakh’ with impunity. In other words, the rank and file of the Red Army simply carried-out as normal as if nothing had happened! This is why in April 1920 – the Revolutionary Military Council cancelled its order of 1919 and ‘officially’ allowed the wearing of ‘shashkakh’ by Military Personnel of all branches of the Armed Forces – to whom it was assigned. 

Having started the war in a state of complete disorganisation with respect to edged-weapons, the Red Army ended the Civil War almost entirely with very good but old models – particularly of the 1881 Model previously used by Czarist Dragoons, horse-soldiers and Cossacks, etc. The first combat ‘shashkakh’ produced by the USSR were made according to this battle-proven 1881 Model. However, at one Tula Arms Factory there existed 31,562 finished blades at the start of the 1917 Revolution originally intended for the Czarist Forces! This situation existed all over Revolutionary Russia with older (good quality) swords co-opted into the ‘new’ Red Army. By 1920, the Zlatoust Arms Plant produced 70,000 ‘shashkakh’ (and other bladed weapons) exclusively for the Soviet State!

Soviet ‘Shashkakh’ 1935 Model

By the time the Civil War was over, the Soviet State had firmly consolidated its power throughout the country, and it became antiquated to present swords as awards with the now obsolete and out of date Cross of St George and Doubled-Head Romanov Eagle etched upon the hilts and blades. From 1921, the Soviet State was able to produce its own gift and drill weapons using the old blade design but carrying the new Hammer and Sickle insignia.  

In 1925, the Second Meeting of the Cavalry Chiefs of the Red Army was held, at which the issue of adopting a new type of ‘shashkakh’ was discussed. Of course, no one seriously suggested changing anything – for reasons already mentioned – the blades of 1881 were already considered to be of a very high degree of quality and design. After discussion, a new type of ‘shashkakh’ was approved – combining the blade of the former (1881) Dragoon model, (using an ebonite sheath and bayonet socket) whilst adding the hilt of the Don Cossack ‘shashkakh’. This type of ‘shashkakh’ was adopted, but the first ‘real’ Soviet ‘shashkakh’ appeared in November 1927, when the 1927 Model was introduced into service with the Red Army.  

The ‘Standard’ ‘‘shashkakh’ of 1927 differed from the Dragoon ‘shashkakh’ of 1881 – possessing a narrower heel, a greater angle of inclination of the shank and a standardised size – now equal to 81.28 cm (32 inches). It was this ‘shashkakh’ – or the Soviet 1927 Model – that was put into mass production and was widely issued and distributed.

Soviet ‘Shashkakh’ 1940 Model

In 1935, for the needs of the Red Army, the development of a new type of a ‘shashkakh’ was discussed – differing from the 1927 Model. This involved the installing a hilt “in a sabre style” (as a continuation of the blade), installing a protective guard on the hilt, with a more “ergonomic” handle. This included a notch that prevented the fingers from slipping, and a thumb-rest for stabbing. However, the ‘standard’ shashkakh – deemed the 1936 Model – did not pass the tests. The Veteran Red Army soldier – Semyon Budyonny – tested this ‘1936 Model’ – but did not like it! 

In 1940, by order of the People’s Commissar of Défense of the USSR, another Soviet ‘shashkakh’ was adopted, (but not as a ‘standard’ design), and only intended use by Combined Arms Generals and Generals of Artillery. This version of the ‘shashkakh’ had three-differing lengths, not a single length of 32 inches. ‘Shashkakh’ of the 1940 Model were mass-produced, but, for obvious reasons, they were not intended for frontline service! 

Also in 1940, it was proposed (by Marshal S. Timoshenko) to introduce a Special ‘Shashkakh’ into service with the Commanding Staff of the Red Army, which would be ‘awarded’ to mid-level Commanders – who were committed to the Communist Party – from within the mass of Red Army soldiers and Junior Commanders. However, the idea did not go further. 

Since that time, the Soviet military industry did not issue any more designs of combat ‘shashkakh’ (and other edged weapons) involving the use of a long blade. Although the tradition of providing swords as a reward or gift persists into the current time. The only large-scale ‘combat’ Soviet produced-sabre remained the ‘Standard’ 1927 Model. 

Source: compilation from open sources on the Internet, images from the book “Cold Steel – Weapons Used By of the Red Army 1918-1940”, I.P. Zdobnov 

Russian Language Article:

Советские шашки и сабли 

Роль холодного оружия в войнах второй половины XX-века почти сошла на нет, сабля или тем более пика для нас – оружие чуть ли не архаичное, сразу отбрасывающая воображение куда-то в даль веков, к рыцарям и замкам. Однако ещё в Первую Мировую войну холодное оружие играло на полях сражений существенную роль, а в нашей стране, благодаря традициям казачества, продержалось в качестве боевого вплоть до 1945 года. О советских саблях и шашках, сегодня и пойдет наш разговор. 

Несмотря на то, что созданная в 1918 году Красная Армия уже тогда называлась «армией», по сути своей, к началу Гражданской Войны это была скорее сборная солянка партизанских отрядов той или иной степени организации. Нахватало новой армии решительно всего – от оружия единого образца, до обмундирования. Поэтому если поглядеть на поясные ремни солдат, командиров, да и просто военспецов того времени, то найти здесь можно такое разнообразие сабель, шашек и палашей, что не снились ни одному пирату эпохи возрождения. Простые солдатские шашки серийного выпуска, затейливой работы кавказские и бухарские сабли, а то и просто наградные «георгиевские» сабли со сбитыми монархическими символами и выцарапанными звездами. 

То, что побогаче, старались использовать командиры – знаков различия у армии не было, а тонкой работы сабля на поясе сразу выдавала армейский статус человека. Однако прекрасны наградные сабли были чаще всего с виду, а вот для лихой кавалерийской рубки, знающие люди старались использовать сугубо утилитарные, зато почти идеальной формы драгунскую солдатскую шашку образца 1881 г. и казачью шашку нижних чинов, образца 1881 г. 

С января 1919 года Революционным военным советом Республики предпринимается попытка оставить шашки на вооружении командного состава только кавалерийских частей, а всем остальным иметь при себе лишь кортик. Разрешалось оставить шашки лишь в тех частях, в которых по штату были положены верховые, строевые: командный состав и красноармейцы, но лишь на наличное число таковых. 

И тут… армия приказ саботировала буквально по всем фронтам и направлениям. Несмотря на то, что нарушителям светил военный трибунал, свои шашки ни сдавал никто, и более того – их продолжали носить как ни в чем не бывало. В апреле 1920 года Реввоенсовет свой приказ от 1919 г. отменил и уже официально разрешил ношение шашек военнослужащими всех родов войск, коим это было присвоено. 

Начав войну в состоянии полного анархизма относительно холодного вооружения, Гражданскую Войну Красная Армия заканчивала уже почти сплошь со старыми-добрыми шашками образца 1881 года: драгунской, солдатской и казачьей. Первые боевые шашки производства СССР также были выполнены по их образцу – чего-чего, а оставшихся с царских времен заготовок хватало, на одном Тульском оружейном заводе в 1919 г., находилось 31562 готовых клинка, а ведь были и более мелкие производства. Тот же Златоустовский оружейный завод выдал армии до 1920 года аж 70 тыс. шашек и клинков для них. 

Гражданская война завершилась, Советская Власть уже прочно вступила в права по всей стране, и дарить своим боевым командирам наградное оружие со сбитыми георгиевскими крестами, стало как-то совсем уж странно. Теперь страна делала собственное наградное, подарочное и строевое оружие, пользуясь все теми же старыми лекалами, но с изменением символики на эфесах и клинках. 

В 1925 году состоялось второе совещание кавалерийских начальников РККА, на котором обсуждался и вопрос принятия на вооружение нового образца шашки. Конечно, серьезно менять никто ничего не собирался – как уже говорилось, клинки 1881 года были весьма совершенны. После обсуждения утвердили новый вид шашки – сочетающую клинок бывшего драгунского образца, эбонитовые ножны с гнездами для штыка и эфес донской казачьей шашки. Этот образец шашки был принят на вооружение, однако первая «настоящая советская» шашка появилась в ноябре 1927 года, когда на вооружение РККА был введен единый образец шашки — образца 1927 года. 

Единая шашка 1927 г. отличалась от драгунской шашки 1881 г. менее широкой пятой, большим углом наклона хвостовика и единым размером, равным теперь 81,28 см (32-дюйма). Именно шашку образца 1927 г. пустили в серийное производство. 

В 1935 году для нужд Красной Армии началась разработка нового образца шашки, отличающегося от варианта 1927 года установкой эфеса «по-сабельному” (как продолжение клинка), установкой защитной дужки на эфес, более «эргономичной» рукоятью с насечкой препятствующей соскальзыванию пальцев, и наличию упора для большого пальца при колющих ударах. Однако испытаний единая шашка образца 1936 года не прошла. Сам знатный рубака Семен Буденный «завернул» этот образец, хотя, возможно заслуженный ветеран к этому времени уже настолько привык к старому образцу, что просто не захотел его менять. 

В 1940 году, приказом народного комиссара обороны СССР, была принята на вооружение ещё одна советская шашка, но уже не единая, а предназначенная для общевойсковых генералов и генералов артиллерии. Этот вариант шашки имел 3 роста, а не единую длину в 32-дюйма. Шашки образца 1940 г. выпускались серийно, но, по понятным причинам назвать их в полной мере боевым оружием, можно только условно. 

В том же 1940 году было предложено (кстати, самим маршалом С. Тимошенко) ввести на вооружение начальствующего состава Красной Армии особую шашку, дополнительно выделявшую бы красных командиров среднего звена из массы красноармейцев и младших командиров. Однако идея дальше не пошла. 

С тех пор советская военная промышленность к вопросам создания боевых шашек и другого холодного оружия с длинным клинком уже не возвращалась. Хотя традиция использовать шашки в качестве наградного или подарочного оружия никуда не делась и сохраняется даже в наше время, единственными крупносерийными «боевыми» советскими шашками остались образцы 1927 года. 

Источник: компиляция по открытым источникам сети интернет, изображения по книге «Холодное оружие Красной Армии 1918-1940 г.г.», И.П. Здобнов 

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s